15,000年前のウィルスを科学者が氷河から発見

ヒマラヤ氷河現在進行形で全世界的に流行しているコロナですが、毎回、局地的にでも伝染病が発生するとニュースになります。今回は15,000年前のウィルス発見のニュースです。

チベットで未知のウィルスを発見した、という報告が氷河の氷を研究している研究者たちからもたらされました。この発見によって長い年月を経て行われたウィルスの進化の過程を明らかにできると思われます。学術誌「マクロバイオーム」には発見された微生物とその研究方法について書かれています。

「我々人間にとって、ウィルスは良くも悪くも重要な役割を果たしているので、その役割をより深く理解しなければなりません。」

今回の研究に携わったオハイオ州立大学の古気候学者ロニー・トンプソン氏は、CNETにメールでそう述べています。

氷河のサンプルは、中国西部の海抜2万2,000フィートにあるグリヤ氷帽の山頂から採取された。各サンプルは、タイムカプセルのような役割を果たす層で構成されており、過去の気候や環境を物語っています。研究チームは、氷河の氷の年代を15,000年前とし、33種類のウイルスの遺伝子コードを発見しました。そのうち4種類は科学的に知られているもので、少なくとも28種類は新規のもの、つまりこれまで知られていなかったものだった。

オハイオ州立大学は声明の中で、「約半数のウイルスは極寒の環境を愛していたようで、極寒にもかかわらずではなく、極寒だからこそ生き延びることができた」と述べています。
バクテリアもウイルスも、アイスコアを構成する氷の層の中に保存されていることが、今回の研究で明らかになりました。地球上の生物多様性のほとんどは微生物として存在していますが、そのほとんどについて私たちはほとんど知りません。

研究者たちの分析によると、「ウイルスは、環境と既知のウイルスのデータベースの両方に基づいて、動物や人間ではなく、土壌や植物に由来する可能性が高い」という。長期冷凍保存されたウイルスの発見、という点ではシベリアの永久凍土から発見された3万年前の巨大なウイルスがあります。そしてそれを復活させたことで有名になりました。そのウイルスはアメーバだけを標的にしていた。

トンプソンは、今回の研究で紹介された冷凍ウイルスが復活できるという証拠は、現段階ではないと述べています。論文では、人間が悪化させた気候変動の特徴である地球温暖化によって氷河が縮小していることを取り上げ、その融解によって「それらの古代から保存されてきた微生物やウイルスが失われる」と述べている。研究者たちは、汚染を避けた「ウルトラクリーン」な方法でアイスコアを分析することができました。

このプロセスは、いつか火星などの他の世界のサンプルにも適用できるかもしれません。

今回の研究により、科学者たちは、まだ答えの出ていない大きな疑問に思いを馳せることになった。
「このような極端な環境下にあるウイルスや微生物、そしてそこに実際に何が存在するのかについては、ほとんど分かっていません」とトンプソンは言う。
「バクテリアやウイルスが気候変動にどのように反応するのか。バクテリアやウイルスは気候変動にどのように反応するのか、氷河期から現在のような温暖な時代になったらどうなるのか。

漫画のテラフォーマーズではありませんが、過酷な環境が生物をより強靭に進化させるのでしょうね。

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