ベゾス氏、NASAとの契約と引き換えに月面着陸機に20億ドルを投じると発言

NASA世界一のお金持ち「宇宙飛行士」で、アマゾン創業者でもあるジェフ・ベゾスは、NASAの長官宛に公開書簡を書き、2024年に予定している「アルテミス計画」(有人月面着陸)の月着陸船の製造契約と引き換えに、ブルーオリジンが数十億ドルのNASA費用を負担すると述べました。ブルーオリジンの創業者の彼は、サブオービタルによる宇宙飛行を終えたばかりですけど、月への照準を再び定めています。

4月、NASAはイーロン・マスク率いるスペースX社に、NASAの有人着陸システム(HLS)の製造を単独で発注しましたが、これに対して当初の「NASAが複数の契約を結ぶという約束」を反故にしているとして、残りの入札者であるブルーオリジンとダイネティックス社は、連邦政府説明責任局(GAO)に抗議の申し立てを行いました。ブルーオリジン社は、GAOへの抗議をもとにHLSの2次契約を獲得したいと考えていますが、ベゾス氏は現在、NASAに非常に良い条件(美味しいニンジン)を提示しています。

それはブルーオリジン社が契約を獲得する代わりに、20億ドルを上限にすべての支払いを免除するというものです。要するに、かかった費用は払わなくていいよ、という事ですね。今回の条件は「延期ではなく、これらの支払いを完全かつ永久に免除する」と手紙に書いています。さらに、「この申し出は、政府の予算措置が追いつくまでの時間を提供するものである」と付け加えた。さらにベゾス氏は、ブルーオリジン社が「月面降下要素の地球低軌道へのパスファインダー・ミッションの開発と打ち上げ」に自費で貢献すると述べました。

6月に就任したばかりのネルソンNASA長官は、この実現に必要な追加資金を上院の予算委員に要請していますが、スペースニュースが報じたように、7月21日に行われたワシントン・ポストのウェビナーでは「他のプレイヤーが参加できるように競争を強化し、調達するための資金が必要」と述べています。現状では次の会計年度に追加資金が出る可能性は低く、米国の宇宙飛行士が実際に飛行する時期についても曖昧です。

また、現在の計画では、2024年に有人着陸を実現することになっているものの曖昧で、バイデン政権はアルテミス計画を支持しているものの、この恣意的で迫り来るタイムラインについては言及していない。

今回の手紙の中の条件は、HLSの無人デモンストレーションに加えて行われます。ブルーオリジン社は、ベゾス氏が書いたように、固定価格で契約し、コスト超過分を負担するとしていますが、HLSの契約がどのように機能するかについてNASAが期待していることを考えると、それほど大きなインセンティブにはならないでしょう。スペースX社の契約額は28.9億ドル。ブルーオリジン社は59.9億ドル、ダイネティックス社は85~95億ドルとしています。

NASAが単独企業を選んだのは、予算上の制約があったからだと、NASAはソースセレクション・ステートメントで説明しています。GAOに提出された抗議により、NASAはスペースX社の月着陸機の開発を中止せざるを得なくなり、8月4日にはこの問題に関する決定が下される予定です。NASAが2つ目の契約を結ぶことに同意した場合、ブルーオリジンがこの仕事の再見積もりを求められるのか、あるいは最初の見積もりの59億9000万ドルがまだ有効なのかは明らかではありません。

いずれにしても、ブルーオリジンのソリューションは、NASAとアメリカの納税者にかなりの費用を強いることになります。しかし、繰り返しになりますが、2台目の着陸機は、NASAが必要不可欠だと考えているプロジェクトです。ベゾスが手紙の中で主張しているように、NASAはSpaceXに見積書を修正させましたが、Blue Originに同じ機会を与えませんでした。

「あれは間違いであり、異常であり、機会を逸したものです。しかし、今からでも遅くはありません」
「私たちは、NASAが技術的なリスクを緩和し、予算的な制約を解決して、アルテミスプログラムをより競争力のある、信頼性の高い、持続可能な道に戻すことを支援する準備ができています」

とベゾスは書いています。

ブルーオリジン社は、ロッキード・マーチン社、ノースロップ・グラマン社、ドレイパー社をはじめとする何百もの米国の中小企業と提携しており、HLSの製造を単独で行っているわけではないことに留意する必要があります。

NASAは、「ナショナル・チーム」と呼ばれるチームに5億7900万ドルを与え、入札段階でコンセプトを進展させ、「私たちは良い結果を出しました」とベゾス氏は書いている。チームは、「2024年に有人着陸を実現できる、安全で質量効率の高いデザイン」を考え出したと主張している。ベゾス氏によると、ブルーオリジンのソリューションには、安全で持続可能であることに加えて、液体水素を燃料として使用するという「多くの利点」があります。

液体水素は、「最高性能のロケット燃料」であることに加えて、月で採掘することができます。また、「将来、月やそれ以上の場所で持続的な活動を行うためには、必要不可欠なものです」と述べています。同時に、スペースX社は次期スターシップを月面着陸船として使用することを計画しています。月で採掘できる資源をエネルギーにできるならすごいですね。ただ、月の資源は利用できない、というか、どの国にも属さない、的な国際条約があったような・・・。まあ、将来的な事なんでしょうが、ひとつの重要なポイントですね。

ベゾスはまた、単一のベンダーを採用することで、NASAが自らを窮地に追い込む可能性があると主張している。当初の競争戦略を実践しない事で、宇宙機関は「納期遅れ、設計変更、コスト超過などの交渉をしようとすると、選択肢が限られてしまう」とベゾス氏は書いている。このNASA長官への公開書簡は、NASAの入札プロセスの公式なものではなく、またブルーオリジン社のGAOへの抗議の公式なものでもありません。

ベゾス氏は、自分の会社の窮状に注目してもらい、NASAからの不当な扱いを暴露しようとしているように思えます。しかし、この手紙がArtemisプロジェクトにどのような影響を与えるかは不明です。特に、NASAが議会に要請しなくても20億ドルが突然入手可能になったことを考えると、この手紙がどのような影響を与えるかは不明です。なお、ネルソン氏は、月着陸船の第2の提供者に非常に好意的であることは注目に値します。

ベゾスは、子供の頃にアポロ計画を見て月に魅せられたと言っていたので、このプロジェクトに熱心に取り組んでいることは驚きではありません。4月にライバルのマスクがNASAとの契約を獲得したことで、ベゾスの自尊心が傷ついたこともあるでしょう。新たな宇宙開発競争が始まったが、それが億万長者の間で繰り広げられるとは誰が予想できたでしょうか。もはや国同士ではないですよね。

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